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Apesar do que muitos de nós gostariam de acreditar, o COVID-19 não desapareceu.A África do Sul identificou recentemente duas novas subvariantes do Omicron — designadas BA.4 e BA.5.Essas subvariantes já se espalharam para vários outros países, incluindo o Reino Unido e os Estados Unidos.Devemos nos preocupar com eles?O Medical News Today avaliou as evidências e conversou com especialistas nos EUA e no Reino Unido para descobrir.

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Um membro do Western Cape Metro Emergency Medical Services toma vacinas de uma ambulância convertida para facilitar as vacinações em um evento de vacinação COVID-19 em Manenberg em 8 de dezembro de 2021, na Cidade do Cabo.Crédito da imagem: RODGER BOSCH/Getty Images.

Alfa, Beta, Gama, Delta, Omicron — a lista deVariantes de SARS-CoV-2continua a se expandir.E assim que nos acostumamos com uma variante, outra aparece.

As últimas na lista são as subvariantes BA.4 e BA.5 da Omicron, que foram identificadas recentemente na África do Sul, um dos poucos países que ainda estão sequenciando um grande número de testes COVID-19.

A África do Sul viu um rápido aumento nos testes positivos para COVID-19, e as autoridades acreditam que BA.4 e BA.5 são os responsáveis.O Instituto Nacional de Doenças Clínicas da África do Sul relata que BA.4 e BA.5 são “vírus Omicron com uma nova combinação de mutações”.

Os cientistas deste país detectaram o BA.4 pela primeira vez em 10 de janeiro de 2022 e, desde então, se espalhou por toda a África do Sul, representando agora 35% dos testes positivos.BA.5 foi identificado em 25 de fevereiro e agora representa 20% dos casos em várias regiões sul-africanas.

Mutações de proteínas de pico

Ambas as subvariantes são semelhantes ao Omicron BA.2, que atualmente é dominante no Reino Unido, Europa continental e EUA.

BA.4 e BA.5 têm mutações idênticas em seusproteína de pico— a parte do vírus que se liga aos receptores nas células humanas — que as diferencia de BA.2.Cada subvariante tem suas próprias mutações diferentes em outras áreas do vírus.

“Aprendemos que as [variantes causadoras do COVID-19] são mais mutáveis ​​do que pensávamos inicialmente. Periodicamente, recebemos novas variantes importantes – essa é uma grande mudança. Mas também recebemos pouco, o que chamamos de 'variantes à deriva'. Você pode pensar neles como membros da mesma família […] eles são como primos.”

– Profa.William Schaffner, professor de doenças infecciosas na Escola de Medicina da Universidade Vanderbilt em Nashville, TN

Onde estão as variantes?

Até agora, BA.4 e BA.5 foram identificados em vários países além da África do Sul.De acordo com um relatório do Reino UnidoHealth Security Agency (UKHSA), com dados até 22 de abril, BA.4 esteve presente na Áustria, Reino Unido, EUA, Dinamarca, Bélgica, Israel, Alemanha, Itália, Canadá, França, Holanda, Austrália, Suíça e Botsuana.

Na mesma data, as autoridades de saúde identificaram BA.5 em Portugal, Alemanha, Reino Unido, EUA, Dinamarca, França, Áustria, Bélgica, Hong Kong, Austrália, Canadá, Israel, Noruega, Paquistão, Espanha e Suíça.

Poucos países estão sequenciando um grande número de testes positivos, apesar do diretor-geral da Organização Mundial da Saúde (OMS)declarandoem 4 de maio que “testes e sequenciamento permanecem absolutamente críticos”.

“Em muitos países, estamos essencialmente cegos para como o vírus está sofrendo mutações. Não sabemos o que vem a seguir.”

— Dra.Tedros Adhanom Ghebreyesus, Diretor-Geral da OMS

Ele não está sozinho em sua preocupação com a falta de sequenciamento.Prof.Christina Pagel, professora de pesquisa operacional da University College London (UCL) e diretora da Unidade de Pesquisa Operacional Clínica da UCL, disse ao Medical News Today que “estamos nos abrindo para uma nova onda séria – particularmente no inverno – que não seria capaz de detectar a tempo.”

Variantes de preocupação

Embora os números registrados para ambas as variantes sejam atualmente baixos, os números reais de casos provavelmente serão muito maiores.Sem sequenciamento de testes positivos, as variantes que causam COVID-19 não podem ser identificadas.

Em 12 de maio, o Centro Europeu de Prevenção e Controle de Doenças (ECDC) reclassificou BA.4 e BA.5 como variantes preocupantes.Isto seguiu-se a um aumento acentuado dos casos em Portugal, onde o Instituto Nacional de Saúde português estimou a 8 de maio que BA.5 era responsável por cerca de 37% de todos os casos positivos.

O ECDC relata que, embora ainda não haja evidências de aumento da gravidade em relação às variantes anteriores, BA.4 e BA.5 parecem ser mais transmissíveis.

“Os Omicrons são uma família extraordinariamente contagiosa. Existem alguns dados que dizem que essas subvariantes são ainda mais contagiosas. […] Eles têm a capacidade de produzir doenças mais graves? No momento, se alguma coisa, a Omicron parece estar no lado mais suave.”

– Profa.William Schaffner

Nos EUA, oCentros de Controle e Prevenção de Doenças(CDC) também designaram BA.4 e BA.5 como variantes preocupantes.

O Reino Unido ainda não seguiu o exemplo.No entanto, o UKHSA publicou uma avaliação de risco das duas subvariantes comparando-as com Omicron BA.2.Isso sugere que as novas subvariantes podem ser melhores em evadir o sistema imunológico do que BA.2, mas que os dados são insuficientes para tirar conclusões firmes.

Na África do Sul, que identificou o maior número de casos, os sintomas e a gravidade parecem semelhantes aos da doença causada pelo Omicron BA.2.Até agora, o número de internações aumentou apenas ligeiramente.

Vacinas e as novas subvariantes

Algumas boas notícias da GAVI – a aliança de vacinas – é que, embora os anticorpos da infecção anterior por Omicron não pareçam oferecer muita proteção contra as novas variantes, os anticorpos da vacinação parecem ser muito mais eficazes.

Prof.Schaffner concordou que as vacinas devem proteger contra doenças graves das novas variantes: “Estas são mutações ligeiramente diferentes da proteína spike – são tão diferentes que não podem responder às nossas vacinas? A resposta é não'."

No entanto, ele está preocupado que a “fadiga da vacina” possa estar afetando:

“É claro que as vacinas não previnem doenças – a vacinação previne doenças. E a questão, pelo menos [nos EUA], é que podemos persuadir as pessoas a se apresentarem novamente para serem vacinadas? Há claramente fadiga vacinal por aí.”

Ele acrescentou que “quanto mais pessoas podemos vacinar em todo o mundo [mais podemos] reduzir a chance de essas variantes desonestas aparecerem”.

Prof.Jonathan Stoye, FRS, principal líder do grupo e embaixador de assuntos internacionais no Francis Crick Institute em Londres, Reino Unido, concordou: pode ser administrado a todas as pessoas desprotegidas do mundo, particularmente aquelas em países de baixa e média renda”.

Vigilância é fundamental

É provável que BA.4 e BA.5 se espalhem ainda mais e que não sejam as últimas novas variantes.

Prof.Pagel expressou preocupação de que a falta de testes e sequenciamento pode significar que as variantes não são detectadas precocemente: “[na] Inglaterra, por exemplo, estamos realmente fazendo testes de PCR em internações hospitalares […] populações, levará mais tempo para as variantes aparecerem se elas se espalharem primeiro entre crianças e jovens – como tem sido típico até agora.”

Essas preocupações foram repetidas pelo Prof.Schaffner, que disse que “[nós] precisamos de um sistema de vigilância internacional coordenado, e fundamental para isso é o sequenciamento de vírus. Número um: Para detectar essas subvariantes menores. É sempre melhor saber do que não saber.”

“E então, é claro, o sequenciamento é extremamente importante para detectar esse evento raro em que obteríamos outra cepa desonesta que poderia escapar da proteção de nossas vacinas”, acrescentou.

É provável que o COVID-19, de qualquer forma, esteja conosco por alguns anos – a questão principal é: podemos mantê-lo sob controle enquanto tentamos recuperar a vida normal?

“À medida que passamos da fase de pandemia para endêmica, como vamos lidar? Vamos chegar a algum tipo de trégua com esse vírus? Ainda não descobrimos como fazer isso.”

— Profa.William Schaffner

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