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I ricercatori hanno identificato un nuovo coronavirus che si sta diffondendo tra le arvicole in Svezia.Credito immagine: Arterra/Universal Images Group tramite Getty Images.
  • I ricercatori svedesi hanno identificato un nuovo coronavirus che infetta una popolazione di arvicole svedesi.
  • Il coronavirus appartiene allo stesso gruppo di virus del SARS-CoV-2, il virus che causa il coronavirus.
  • Gli esperti affermano che i casi di trasmissione zoonotica sono rari e il pericolo per l'uomo di questo coronavirus è basso.

I ricercatori del Zoonosis Science Center dell'Università di Uppsala in Svezia hanno rilevato un coronavirus precedentemente sconosciuto in un gruppo di arvicole di Grimsö, a ovest di Stoccolma, in Svezia.

In uno studio che annuncia la scoperta, i suoi autori spiegano che circa il 3,4% delle arvicole campionate e testate per i virus hanno quello che i ricercatori hanno chiamato il "virus Grimsö".

Sono stati campionati per la prima volta nel 2015, ma gli autori sospettano che il virus sia presente nella popolazione delle arvicole da più tempo.

Il sequenziamento dell'RNA ha rivelato che il virus Grimsö appartiene alla stessa famiglia di betacoronavirus del SARS-CoV-2,SARS-CoV, e MERS-CoV.SARS-CoV-2, il virus che causa COVID-19, probabilmente è passato dai pipistrelli all'uomo, sebbene la sua origine non sia confermata.

È probabile che anche i coronavirus stagionali passati HCoV-OC43 e HCoV-HKU1 siano passati dai roditori, come topi, ratti e arvicole agli esseri umani e, nel caso di HCoV-OC43, anche ai bovini.Nessuno dei due ha causato gravi malattie.

prof.Dong-Yan Jin, che insegna virologia molecolare e oncologia all'Università di Hong Kong, e che non è stato coinvolto nello studio, ha detto a Medical News Today:

“I coronavirus sono molto poco studiati prima della pandemia. Non sorprende trovare nuovi coronavirus in altre specie. Anche se dovremmo fare più ricerche sui coronavirus animali, non abbiamo motivo di preoccuparci. Ci sono migliaia di nuovi coronavirus da scoprire in specie diverse e sono lì da centinaia o migliaia di anni”.

"Per alcuni di essi sono necessari sorveglianza e stretto monitoraggio, ma non dobbiamo farci prendere dal panico o preoccuparci troppo", ha aggiunto.

Heather Wells, Ph.D. studente e membro dell'Anthony Lab che studia virus zoonotici presso l'Università della California, Davis, che non è stato coinvolto nello studio, ha concordato.

“Non direi che questo virus è motivo di allarme, poiché non ci sono prove che il virus possa infettare gli esseri umani e non è strettamente correlato ad [altri] embecovirus noti per causare malattie umane, come l'HKU1. Detto questo, non ci sono nemmeno prove sufficienti per dire con certezza al 100% che non può infettare gli esseri umani, anche se è altamente improbabile", ci ha detto.

Lo studio appare in MDPI.

La familiarità genera il trasferimento zoonotico, a volte

Secondo il dott.Jin: “La trasmissione tra specie è rara. Nella maggior parte dei casi ci sono barriere di specie. Non tutti i virus possono passare da una specie all'altra. Molti hanno un'elevata specificità di specie".

"Anche se si verifica un salto tra specie, potrebbero essere necessari più eventi affinché il virus si adatti agli esseri umani", ha osservato.

Una preoccupazione sollevata dagli autori dello studio è la vicinanza fisica delle arvicole alle popolazioni umane, una vicinanza che sta solo crescendo a causa della continua distruzione dell'habitat.Le arvicole sono tra le più comuni in Europa e si rifugiano in strutture create dall'uomo, aumentando le probabilità di contatto.

Tuttavia, Wells ha detto: "[j] solo perché gli esseri umani e le arvicole vivono l'uno vicino all'altro non significa necessariamente che ci siano vie di trasmissione praticabili tra di loro".

"Le persone dovrebbero entrare fisicamente in contatto con le arvicole o i loro escrementi", ha osservato, "come con l'urina e le feci, o con cibo contaminato dalla saliva. Le arvicole non sono adattabili agli ambienti urbani come altri roditori come ratti e topi, quindi il rischio di esposizione per l'uomo è probabilmente basso".

Wells ha aggiunto: “La grande notizia è che il potenziale trasferimento del virus negli esseri umani può essere controllato attraverso metodi di prevenzione efficaci. Maggiori informazioni sull'ecologia delle arvicole sarebbero preziose per determinare dove sarebbe più probabile il contatto uomo-arvicola, se del caso, e concentrare le misure preventive in quei punti.

Un virus "altamente divergente".

Utilizzando il sequenziamento dell'RNA, i ricercatori coinvolti in questo studio hanno scoperto che le arvicole trasportavano due ceppi distinti del virus Grimsö.

Gli autori scrivono che "[la] sua osservazione suggerisce che ceppi multipli di virus simili a Grimsö stanno co-circolando nelle arvicole delle banche a Grimsö o che questi virus vengono trasmessi regolarmente alle arvicole delle banche di altre specie".

È anche possibile, dicono, che le varianti riflettano semplicemente una popolazione di arvicole in continua evoluzione a Grimsö.

Quando potremmo preoccuparci

MNT ha chiesto a Wells se ci fosse qualche cambiamento nel comportamento del virus nella comunità dell'arvicola che potrebbe suonare l'allarme per gli umani.Lei rispose:

“Non credo che il cambiamento dell'attività del virus all'interno della popolazione di arvicole sarebbe motivo di preoccupazione. Tassi di prevalenza più elevati all'interno della popolazione potrebbero significare maggiori opportunità per gli esseri umani di contattare un'arvicola infetta, ma misure di prevenzione efficaci per limitare il contatto con le arvicole annullerebbero questo aumento di opportunità.

Dott.Jin ha notato che la storia dei virus zoonotici supporta l'idea che non dovremmo essere eccessivamente preoccupati per il virus Grimsö.

“Non conosciamo tutti i determinanti per la trasmissione tra specie diverse. Tuttavia, i virus dovrebbero essere lì per secoli. Se non infettano gli esseri umani, potrebbero non essere mai in grado di farlo", ci ha detto.

"Negli esempi passati di trasmissione zoonotica di virus come HIV e SARS-CoV",Dott.Jin ha aggiunto, “le vie di trasmissione includono accarezzare e macellare. Per l'HIV, sono stati rilevati più di dieci eventi di trasmissione tra specie in cacciatori di primati non umani, solo uno o due sono finiti con una trasmissione sostenibile da uomo a uomo che ha dato origine all'HIV-1 e all'HIV-2".

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