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Le persone ordinano il gelato da asporto dopo che la cena all'interno del ristorante è stata vietata a causa dei recenti focolai di COVID-19, in un parco all'aperto il 28 maggio 2022 a Pechino, in Cina.Kevin Frayer/Getty Images
  • Un nuovo studio rileva che la maggior parte delle persone recupera l'olfatto e il gusto perduti dopo il COVID-19, anche se può volerci del tempo.
  • Tuttavia, circa il 5% degli adulti, circa 27 milioni di casi, possono sperimentare cambiamenti duraturi di questi sensi dopo l'infezione iniziale.
  • I ricercatori sottolineano che l'area del naso probabilmente colpita da SARS-CoV-2 ha una capacità che manca alla maggior parte dei tessuti nervosi: può ripararsi da sola.
  • Ciò che molti riportano come una perdita del gusto è in realtà una perdita dell'olfatto, che è indissolubilmente intrecciata con la nostra percezione dei sapori.

Uno dei sintomi più sconcertanti del COVID-19 è la perdita del senso del gusto e dell'olfatto, ed è un sintomo che può durare per qualche tempo.Un paziente, secondo un nuovo studio, non ha ancora riacquistato il senso dell'olfatto 27 mesi dopo l'infezione.

Come il dott.Paolo Boscolo-Rizzo, ha dichiarato a Medical News Today:

“Più degli altri sensi, sia l'olfatto che il gusto si riferiscono al livello emotivo e affettivo di [un] esperienza. Questi sensi non possono essere comunicati attraverso i social network, come idee, immagini e musica, ma la loro condivisione richiede la convivenza. Pertanto, la perdita dell'olfatto e del gusto ha un impatto negativo sulla qualità della vita, poiché priva le persone colpite di numerosi piaceri quotidiani e legami sociali".

Dott.Boscolo-Rizzo è coautore di aneditorialeaccompagnando il rilascio di una nuova meta-analisi (uno studio di altri studi) che esamina quanto a lungo è probabile che una tale perdita duri dopo l'infezione acuta da SARS-CoV-2.

Lo studio è stato pubblicato inIl Bmj.

Il recupero potrebbe essere lento

L'Organizzazione Mondiale della Sanità ha finora segnalato oltre 572 milioni di casi dall'inizio dell'epidemia e molte persone sono state infettate più di una volta.Secondo lo studio, dal 40% al 50% delle persone che hanno avuto COVID-19 segnalano una perdita dell'olfatto e del gusto.

I ricercatori hanno analizzato l'olfatto e la perdita del gusto in 18 studi che hanno compreso l'esperienza di 3.699 pazienti.

In linea con queste cifre, gli autori dello studio stimano che circa il 5% dei pazienti adulti con COVID-19 sviluppa cambiamenti duraturi nel senso dell'olfatto o del gusto dopo l'infezione da SARS-CoV-2, con 15 milioni e 12 milioni di adulti che sperimentano carenze olfattive e gustative a lungo termine.

I ricercatori hanno anche scoperto che le donne avevano meno probabilità di recuperare il senso dell'olfatto e del gusto rispetto agli uomini, e anche i pazienti che presentavano una perdita dell'olfatto più grave e congestione nasale avevano meno probabilità di recuperare immediatamente il senso dell'olfatto.

Tuttavia, non tutte le statistiche hanno dipinto un quadro cupo.

La buona notizia per coloro che aspettano il ritorno dei loro sensi dell'olfatto e del gusto, ha detto a MNT la coautrice dello studio, la professoressa Claire Hopkins:

“Questo studio ci mostra che a sei mesi, la maggior parte dei pazienti si è ripresa dopo la perdita dell'odore di COVID. Questo è rassicurante per i pazienti nelle prime settimane o mesi dopo l'infezione".

A sei mesi, l'analisi dello studio ha rilevato che il 96% degli individui ha riportato il recupero dell'olfatto e il 98% il ripristino del gusto.

prof.Hopkins aggiunge che i dati di follow-up a due anni non ancora pubblicati "suggeriscono che è in corso una ripresa".

Il rapporto tra odore e gusto

"La maggior parte di ciò che normalmente chiamiamo gusto è in realtà l'odore", ha affermato il dott.Simon Gane, un chirurgo dell'orecchio, naso e gola che non è stato coinvolto nello studio o nell'editoriale.

“Le uniche cose che possiamo assaporare correttamente in bocca sono il sale, il dolce, l'amaro, l'acido e l'umami. Queste sono le uniche cose per cui abbiamo recettori sulla lingua. Tutto il resto viene rilevato nel naso dalle molecole dell'odore che passano dalla parte posteriore della bocca alla parte posteriore del naso", ha spiegato a MNT.

"È molto comune che le persone riferiscano di perdere l'olfatto e il gusto quando perdono solo l'olfatto".
— Dott.Simone Gane

Gane ha anche osservato: "È interessante notare che il COVID-19 influisce anche sul senso dei gusti di base sulla lingua, sebbene non così frequentemente e di solito non in modo permanente".

Secondo il prof.Hopkins, "Con i test dell'olfatto sensibile, troviamo che un piccolo numero di pazienti ha anche una vera perdita del gusto, ma questo è generalmente raro".

Cosa fa il COVID-19 all'olfatto

Gli esperti ritengono che SARS-CoV-2, il virus che causa il COVID-19, colpisca il neuroepitelio nasale o olfattivo.

Dott.Boscolo-Rizzo ha spiegato:

"Il neuroepitelio olfattivo si trova nel tetto delle cavità nasali ed è costituito da neuroni sensoriali olfattivi e cellule di supporto che proteggono le fragili cellule sensoriali".

"I neuroni sensoriali olfattivi", ha detto, "danno origine a un segnale elettrico che attraverso numerose stazioni raggiungerà la corteccia olfattiva nel lobo frontale del cervello, restituendo una percezione consapevole degli odori".

prof.Hopkins ha aggiunto che le ciglia, o proiezioni simili a capelli nel naso, sono "ricoperte da recettori che si legano e quindi rilevano gli odori".

Dott.Boscolo-Rizzo ha ulteriormente elaborato che il neuroepitelio è probabilmente coinvolto nella perdita del gusto e dell'olfatto con COVID-19:

“Le cellule di supporto del neuroepitelio olfattivo sono molto ricche di recettori ACE2 necessari per l'ingresso di SARS-CoV-2 nelle cellule. Quindi, sono l'obiettivo ideale per il virus. Al contrario, i neuroni sensoriali olfattivi sono privi del recettore ACE2”.

“Ma il danno alle cellule di supporto”, ha aggiunto, “colpisce anche i neuroni. Le sostanze rilasciate dalle cellule di supporto infettate dal virus causano una riduzione del numero di recettori olfattivi nei neuroni sensoriali olfattivi causando anosmia, la perdita dell'olfatto.

Fortunatamente, il dott.Boscolo-Rizzo ha aggiunto: "L'olfatto è un pezzo del cervello proiettato sul mondo esterno: il neuroepitelio olfattivo è a contatto con l'ambiente esterno ed è abituato a subire danni".

“Il neuroepitelio olfattivo possiede una proprietà straordinaria e unica per un tessuto nervoso: la capacità di rigenerarsi. Quindi, il recupero dell'olfatto, anche se può richiedere molto tempo, è possibile".
— Dott.Paolo Boscolo-Rizzo

Un'opportunità per la scienza olfattiva

Dott.Boscolo-Rizzo ha osservato che la pandemia ha messo in evidenza l'importanza di avere sensi dell'olfatto e del gusto sani, che erano "spesso dimenticati e considerati di secondaria importanza".

“La ricerca sui disturbi olfattivi è stata storicamente trascurata sia dai ricercatori, ma anche dai gruppi di finanziamento”, ha affermato il prof.Hopkins. “Dato il numero senza precedenti di pazienti con perdita dell'olfatto, c'è [una] necessità, ma anche [un] opportunità, di aumentare la ricerca in questo settore. Ora ci sono molti studi in corso in tutto il mondo che potrebbero portare a risultati migliori per i nostri pazienti".

Ha aggiunto che molti gruppi di ricerca stanno testando nuove terapie in studi clinici che potrebbero essere utili nel trattamento sia dell'anosmia post-COVID-19 che di altre forme di anosmia post-virale.

"Coloro che governano i nostri destini", ha detto, "devono essere consapevoli dell'importanza di investire nella ricerca chemiosensoriale sia di base che clinica. Ci auguriamo che questo sia il lato positivo della drammatica esperienza maturata durante questa pandemia”.

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