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A pesar de ser una de las enfermedades virales que los científicos identifican y curan más rápido, la hepatitis C sigue siendo ignorada y subdiagnosticada, lo que pone en riesgo millones de vidas.Nuestro último episodio de In Conversation, dedicado al Día Mundial de la Hepatitis, analiza la línea de tiempo de cómo ha evolucionado la investigación sobre esta enfermedad viral mientras aborda el estigma asociado con lo desconocido y analiza los pasos a seguir para un futuro libre de hepatitis C.

La hepatitis C es una enfermedad viral transmitida por la sangre que progresa lentamente con el tiempo.Aunque curable, si no se trata, puede dañar el hígado y provocar cirrosis y carcinoma hepatocelular (HCC), un tipo de cáncer de hígado.

Según la Organización Mundial de la Salud, se estima que58 milloneslas personas tienen una infección crónica por hepatitis C, y 1,5 millones de personas más se infectan cada año.

Sin embargo, hace solo unas décadas, este virus no tenía nombre.

Hasta 1989, los científicos se referían a ella como hepatitis no A, no B.Ese año, los investigadores lograron identificar y aislar al culpable de esta enfermedad y lo llamaron virus de la hepatitis C (VHC).

Aún quedaba mucho por descubrir sobre este virus, e inicialmente, se pensó que solo afectaba al hígado.La idea errónea más grande también provino de la creencia de que cualquier cosa que tuviera que ver con el hígado estaba asociada con el alcohol.

“Muy pocas personas entienden que la enfermedad hepática es una condición heterogénea. La mayoría de la gente asume que cualquiera que tenga algún problema en el hígado es un bebedor. Por lo tanto, la enfermedad hepática en la mente del público se centra en el alcohol, y la hepatitis viral y otras causas de daño hepático son muy poco conocidas”, dijo el Prof.Graham Foster, profesor de hepatología en la Universidad Queen Mary de Londres.

Los invitados del podcast escucharon un vox pop realizado en las calles de Londres.Las personas entrevistadas no estaban muy seguras de qué era la hepatitis:

“… No sé mucho al respecto para ser justos. Está en el hígado, ¿verdad?

Desafortunadamente, para Rachel Halford, esto no es sorprendente "en lo más mínimo", ya que incluso sus propios proveedores de atención médica sabían poco al respecto cuando estaba siendo tratada.

Fue diagnosticada con hepatitis C en 1998.

“Eso fue en un momento en el que tenía un historial de abuso de sustancias durante más de 22 años, donde realmente mi vida chocó, decidí o me vi obligado a decidir no usar más drogas. Y una vez que paré, tomé la decisión de hacerme una [prueba]”.

Rachel dijo que en ese momento su principal preocupación era el VIH y que la hepatitis C “realmente no la molestaba”.Sin embargo, cuando dio positivo por hepatitis C, una enfermera le aseguró que no era una sentencia de muerte.

“De hecho, cuando la enfermera me dijo, me dijo: ‘Estás claro, no tienes VIH, pero tienes hepatitis C, y no te preocupes, primero te vas a morir de otra cosa’”.
—Raquel Halford

Rachel, que alguna vez fue paciente de hepatitis C, ahora es la directora ejecutiva de Hepatitis C Trust, una organización no gubernamental que cuenta con 120 personas que han tenido hepatitis C y ahora trabajan de igual a igual con los clientes para reducir Hepatitis C y sus consecuencias.

Para conocer la historia completa de Rachel, los esfuerzos para eliminar el estigma asociado con la hepatitis C y los usuarios de drogas, y más sobre lo que depara el futuro para el tratamiento de la hepatitis C, puede escuchar nuestro podcast completo a continuación o en su plataforma de transmisión preferida.

Una enfermedad sistémica multifacética

En los meses siguientes, Rachel se sometería a varios tratamientos con los medicamentos disponibles en ese momento.Sin embargo, estos le causaron muchos efectos secundarios a Rachel, como náuseas, vómitos y diarrea.

Sin embargo, una vez que el tratamiento eliminó el virus, se dio cuenta de que su picazón en la piel, los síntomas del intestino irritable y la confusión mental no se debían a su uso de drogas sino a la hepatitis C en sí.

“[Me] di cuenta de que tenía muchos síntomas realmente extraños, que no estaba seguro de si eran una consecuencia de la hepatitis C o si [eran] lo que le había hecho a mi propio cuerpo al usar drogas de forma extensiva. Entonces, mis piernas se hincharían mucho, me picaría la piel, me saldrían moretones con mucha facilidad. Y siempre tuve problemas con mi estómago”, dijo.

Con la hepatitis C, después de años de "silencio", no es raro que los pacientes experimenten "una plétora de síntomas exactamente como los describió Rachel", dijo el Prof.Alentar.

“[Si] te sientas en una clínica y ves personas con hepatitis C y hepatitis B, lo que te sorprende es lo enfermas que están las personas con hepatitis C. Y eso nos dice que esto no está relacionado con la inflamación en el hígado. Hay algo más en juego”, dijo.

Esta es un área de investigación en torno al diagnóstico y tratamiento de la hepatitis C en la que se ha centrado en los últimos años.Los científicos han descubierto el impacto que una enfermedad viral como la hepatitis C puede tener en otros órganos y sistemas del cuerpo.

Un órgano en particular esel cerebro.

“[L]o que está muy claro es que las personas con hepatitis C tienen una espectroscopia de resonancia magnética ligeramente anormal en el cerebro. Entonces, si observa con mucho cuidado, el tejido cerebral de las personas con hepatitis C, es un poco anormal de una manera bastante inespecífica. Sabemos que las personas tienen una mayor fatigabilidad, tiempos de recuperación deficientes”, dijo el Prof.Alentar.

También dijo que otros síntomas que experimentan los pacientes, como colon irritable, dolores musculares y articulares, también se deben al virus y su efecto en el sistema inmunológico.

“[La hepatitis C] es una infección muy potente que provoca todo tipo de respuestas inmunológicas y conduce a esta plétora de síntomas”, dijo, y agregó que los pacientes a menudo informan que “pueden sentir el virus dentro de su sistema”.

“Los pacientes vienen a mi clínica y dicen: 'Sé que el virus se fue, me siento mejor'. [Yo] simplemente siento la diferencia”. Y en esos muy, muy pocos pacientes que recaen y el virus regresa, la gente vendrá a la clínica y dirá: Sé que ha vuelto. [S]on muy conscientes de lo devastador que puede ser”, dijo.

Rachel dijo que sabía exactamente cómo se sentía:

“[En] 2007, mi hospital me contactó para acceder al tratamiento, y lo hice. Hice el antiguo tratamiento que ya no existe: interferón y ribavirina”.

Dijo que nunca había asociado la confusión mental y los síntomas cognitivos que experimentó con la hepatitis C hasta que recibió tratamiento durante un año.

“[D]espués de un año de hacer el tratamiento con interferón, cuando finalmente eliminé el virus, la diferencia en mi función cognitiva fue enorme. Mi memoria era increíble. No tenía idea de que la hepatitis C había tenido tal impacto en mi cerebro. Cerebro brumoso es como la gente lo llama porque no todo está del todo bien”.
—Raquel Halford

Este aspecto de la hepatitis C (síntomas como confusión mental, problemas intestinales y evasión inmunitaria) también tiene similitudes con el COVID prolongado.Profe.Foster dijo que la investigación sobre la COVID prolongada ha ayudado a cuestionar muchas suposiciones sobre la hepatitis C.

“Mucha gente fue muy despectiva sobre los síntomas. Recuerdo que cuando publicamos por primera vez un artículo hace años sobre los síntomas asociados con la hepatitis C, muchas personas me hablaron y me dijeron: ‘Estás diciendo tonterías. Vienen a ti porque están cansados. Creo que esa actitud ahora ha cambiado y COVID-19 ha ayudado enormemente”, dijo.

Tratamiento: entonces vs. ahora

Con poco conocimiento sobre esta enfermedad hasta unos años antes de su diagnóstico, Rachel tuvo la suerte de obtener información sobre el genotipo de la hepatitis C que tenía gracias a los rápidos avances en la investigación de la enfermedad.

“[E]l virus de la hepatitis C fue probablemente el primero o uno de los primeros virus en ser atacado genéticamente. Y fue el virus correcto en el momento correcto porque teníamos la secuenciación del genoma, pero no podíamos hacer fragmentos muy largos de ADN. [H]epatitis C tiene solo alrededor de 10,000 bases de largo, y eso estaba dentro del rango de las tecnologías de secuenciación”,Profe.dijo Foster.

Dijo que Peter Simmonds en Escocia fue uno de los conductores de laanálisis genético de la hepatitis C, reconociendo que había diferentes cepas y que eran de diferentes geografías.

Esto ayudó a desarrollar terapias que salvan vidas para la hepatitis C.

Hay muy pocas personas que pueden eliminar el virus de la hepatitis C de su sistema sin la ayuda de medicamentos.Por lo tanto, la investigación sobre tratamientos para la hepatitis C ha sido crucial.

“Hay una mutación particular en un gen llamadoIL 28. Eso parece predisponer [a las personas] a eliminar la hepatitis C.Entonces, aunque el virus puede obtener alrededor del 80% de la inmunidad de las personas, hay un puñado de personas que lograron evadir las defensas del virus, y pueden entrar y matarlo”, dijo el Prof.Alentar.

El primer, y durante un tiempo, el único tratamiento que obtuvo la aprobación para el tratamiento de la hepatitis C fue el interferón.Llegó en forma de inyecciones llamadas interferón-alfa recombinante (IFNa) a base de una proteína producida por el sistema inmunitario que combate las infecciones y otras enfermedades.

El tratamiento no solo fue increíblemente largo, sino que duró tanto como48 semanas—pero también fue en gran medida ineficaz, ayudando soloun terciode pacientesAdemás, causó muchos efectos secundarios que llevaron a los pacientes a dejar de fumar a la mitad.

Reducir los efectos secundarios

Poco después, a mediados de los 90, los científicos intentaron agregar diferentes medicamentos a la mezcla, comoel fármaco antiviral ribavirina (RBV).

“Cuando comencé a tratar pacientes con hepatitis C, usábamos interferón, una citocina inyectable. [E]sto realmente tuvo una gran cantidad de efectos secundarios y curó entre el 10 y el 20 % de los pacientes. Rápidamente nos dimos cuenta de que si le agregábamos un segundo fármaco, ribavirina, eso duplicaría las tasas de respuesta a casi un 40 %”,Profe.recordó Foster.

Sin embargo, este acoplamiento también significó más efectos secundarios.Diferentes genotipos de hepatitis C también parecían responder de manera diferente a esta combinación.

En los años siguientes, los científicos exploraron varios otros medicamentos que incluían inhibidores de la proteasa (IP).

“Entonces, hubo un gran enfoque para encontrar un mejor tratamiento para el genotipo uno [que no era tan sensible al interferón y la ribovirina]. Y eso condujo a otra generación de tratamientos basados ​​en tabletas, los inhibidores de la proteasa”, dijo el Prof.Alentar.

Sin embargo, estos también fueron abandonados debido a los efectos secundarios y la interacción con otros medicamentos.

El avance, según el Prof.Foster, se produjo cuando el médico alemán de Ralf Barten Schlager se convirtió en "la primera persona en descifrar la replicación de la hepatitis C y ponerla en el dominio público" cultivando hepatitis C en el laboratorio.Siguiendo sus pasos, varios científicos, como el ganador del Nobel Charlie Rice, continuaron con la investigación e hicieron mejoras.

“Una vez que las compañías farmacéuticas recibieron un modelo de replicación. Probaron sus bibliotecas de medicamentos, idearon moléculas, salieron al mercado y nos deshicimos del interferón”, dijo.

A fines de la década de 2010, los científicos desarrollaron varias terapias farmacológicas con bajos perfiles de efectos secundarios y altas tasas de curación.Uno, por ejemplo, fue sofosbuvir/velpatasvir/voxilaprevir (Vosevi), que obtuvo la aprobación de la Administración de Alimentos y Medicamentos (FDA) en 2017 e hizo que el VHC fuera indetectable en96-97%de la sangre de los pacientes.

Amenaza futura: progresión silenciosa

Aunque la conciencia sobre la hepatitis C está aumentando, aún queda mucho por hacer para educar al público.Hasta ahora, los esfuerzos se han centrado en obtener información precisa y alentar la realización de pruebas generalizadas.

“Me entristece mucho que haya tanta falta de conciencia”, dijo Rachel.Hoy en día aunque hay más conciencia que sí reduce un poco el estigma que la rodea, “en el fondo, es una enfermedad muy estigmatizada”.

“[C]uando me diagnosticaron, si iba al dentista, tenía que ser la última persona en la lista porque nadie [sabía] sobre la hepatitis, y pensaban que yo [estaba] sucia, básicamente”.
—Raquel Halford

Profe.Foster dijo que a pesar de las reducciones dramáticas en los casos de hepatitis C en el Reino Unido, en los EE. UU. la cantidad de personas con hepatitis C sigue aumentando, particularmente entre los jóvenes.En ese sentido, las prácticas y actitudes actuales hacia los consumidores de drogas tendrán que cambiar.

“[E]stos jóvenes, me temo, están propagando el virus. Y muchas mujeres jóvenes están infectando a sus hijos. Entonces, el enfoque estadounidense del intercambio de agujas, que consiste en criminalizar el consumo de drogas, realmente no ha funcionado. [E]s muy importante que reiteremos el mensaje de que la hepatitis C es una enfermedad prevenible, siempre y cuando hagas que los usuarios de drogas formen parte de la sociedad en la que vivimos, les proporciones el equipo que necesitan y simplemente la hepatitis C desaparecerá”. él dijo.

“[C]uando dejas de ver a alguien como consumidor de drogas, y lo ves como una persona que en esta etapa de su vida está consumiendo drogas, el mundo cambia. Y eso realmente, para mí, es una tragedia que todavía estemos discriminando a las personas que usan drogas [cuando se trata del tratamiento de la hepatitis C]”.
— Prof.graham adoptivo

Las pruebas y la detección temprana, al igual que con muchas otras enfermedades, por lo tanto, son particularmente cruciales en la lucha contra la hepatitis C.

“Sabemos que la hepatitis C es un virus que progresa lentamente en términos de daño hepático. Pero lo que se vuelve cada vez más claro es que una vez que se ha incubado el virus durante aproximadamente 20 años, el virus realmente comienza a acelerarse”, explicó el Prof.Alentar.

Décadas después de haberse infectado sin saberlo, muchos pacientes tienen que enfrentarse a la realidad del daño irreversible de la cirrosis o el cáncer de hígado.

“[Lo] que estamos empezando a ver son pacientes infectados hace 30 o 40 años, que realmente están teniendo problemas con cirrosis, con cáncer de hígado. La tragedia es que si detectamos la hepatitis C a tiempo y eliminamos el virus, la enfermedad hepática deja de progresar y desaparece el riesgo de cáncer. Pero una vez que el hígado ya tiene cirrosis, me temo que el riesgo de cáncer de hígado continúa incluso cuando eliminamos el virus”, dijo el Prof.Alentar.

Esfuerzos para la eliminación

Profe.Foster también enfatizó que la eliminación no detiene todos los esfuerzos para combatirlo.

“[W]hemos visto con COVID-19, por ejemplo, que si quitas el pie del freno por completo, el virus volverá a tomar el control. Entonces, creo que debemos desafiar nuestra suposición de que la eliminación significa que nos alejamos y decimos que estamos pasando de un gran número de personas infectadas que necesitan atención constante a un pequeño número que necesita un poco de ayuda aquí y allá”, dijo. .

Campañas actuales en el Reino Unido ylos Estados Unidos. están instando a las personas con antecedentes de uso de drogas inyectables, especialmente aquellas que hace 30 o 40 años, a que se hagan pruebas y reciban tratamiento antes de que desarrollen cirrosis.

“Creo que en Inglaterra, estoy muy seguro de que en los próximos años, probablemente menos en lugar de más años, pasaremos de un programa en el que la hepatitis C es un problema importante a un área en la que es un problema menor. Y creo que la eliminación se define como reducir la tasa de infección por debajo del nivel en el que es un peligro para la salud pública”.Profe.dijo Foster.

Sin embargo, agregó: “Y creo que es muy importante que entendamos que eliminar la hepatitis C no significa que nos detengamos, significa que la llevamos a un nivel bajo y luego la mantenemos en ese nivel”.

Rachel también se refirió a cómo la mayoría de las personas con hepatitis C no diagnosticada provienen de comunidades marginadas que pueden no tener acceso a atención médica o tratamiento.

“[U]na de las cosas acerca de que alcancemos la eliminación es [que] no va a suceder solo. También tenemos que trabajar un poco en torno a la reducción de daños; debemos asegurarnos de que haya suficientes agujas y jeringas, porque [si bien] podemos encontrar personas que están en los servicios de drogas, hay muchas personas que no acceden a los servicios de drogas”, dijo.

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