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La actividad física y la socialización son dos formas en que los adultos mayores pueden ayudar a mejorar su función cognitiva.Imágenes de Uwe Krejci/Getty
  • Los investigadores dicen que la actividad física y mental puede ayudar a mejorar la función cognitiva en los adultos mayores.
  • Señalan que la mejora es particularmente notable en las mujeres, especialmente en lo que respecta a la reserva de memoria.
  • Los expertos recomiendan que los adultos mayores adopten actividades de estilo de vida como caminar, leer, socializar y jugar juegos de mesa para mantenerse mentalmente alerta.

Numerosos estudios han demostrado un vínculo entre las actividades mentales y físicas y la mejora de la función cognitiva.

Un nuevo estudio publicado en la revista Neurology ahora ha dado un paso más.

En el estudio, los investigadores informan que estas actividades no solo mejoran la función cognitiva, sino que también podrían ser más beneficiosas para las mujeres.

Los investigadores observaron los efectos de diferentes actividades en las habilidades de pensamiento.Hubo 758 participantes con una edad promedio de 76 años.

La función cognitiva de los participantes varió desde aquellos que no tenían problemas cognitivos hasta aquellos diagnosticados con demencia.

Cada participante se sometió a un escáner cerebral y se sometió a pruebas de velocidad de pensamiento y memoria.Los científicos preguntaron a cada participante sobre su nivel de actividad física semanal, en particular si tenían al menos 15 minutos por semana de actividad física que elevara su frecuencia cardíaca.

También se preguntó a los participantes sobre la actividad mental y si participaron en tres tipos de actividades durante los 13 meses anteriores:

  • Leer revistas, periódicos o libros.
  • ir a clases
  • Jugando a las cartas, juegos o bingo

Los participantes recibieron un punto por cada actividad, hasta un máximo de tres puntos.En general, los participantes obtuvieron un promedio de 1,2 puntos.

Lo que reveló la investigación

En el estudio, las actividades cognitivas afectaron positivamente la reserva de velocidad tanto en hombres como en mujeres.Sin embargo, se asociaron con reserva de memoria solo en mujeres.

“Una mayor actividad física se asoció con una mayor reserva de velocidad de pensamiento para las mujeres, pero no para los hombres”, según Judy Pa, PhD, autora principal del estudio y profesora asociada de neurología y gerontología en la Universidad del Sur de California. “Participar en más actividades mentales se asoció con una mayor reserva de velocidad de pensamiento tanto para hombres como para mujeres”.

Ninguno de los grupos recibió un impulso en la reserva de memoria en función de la actividad física.

Las mujeres del estudio eran generalmente mayores y menos activas físicamente, pero tenían reservas de memoria más significativas.Tanto hombres como mujeres tenían hábitos similares de lectura y juego de cartas, pero las mujeres asistían a actividades grupales y clases con mayor frecuencia.

Según el tamaño del efecto, los investigadores dijeron que duplicar el ejercicio físico podría resultar en un envejecimiento estimado de 2,75 años menos para las habilidades de procesamiento mental de las mujeres.

“La parte del estudio que apunta a que las mujeres obtienen un mayor beneficio en términos de velocidad de pensamiento genera más preguntas que respuestas. Al identificar estas asociaciones, el estudio arrojó luz sobre la necesidad de más investigación que explore las diferencias basadas en el sexo sobre el impacto de las intervenciones en el estilo de vida sobre la salud del cerebro y el riesgo de demencia”, dijo el Dr.Scott Kaiser, geriatra y director de Salud Cognitiva Geriátrica del Instituto de Neurociencia del Pacífico en el Centro de Salud Providence Saint John en California.

Puede que las mujeres no obtengan un beneficio mucho más sustancial ya que gozan de mejor salud.

“Los hombres tienen más factores genéticos que conducen al deterioro cognitivo/demencia y la enfermedad de Alzheimer. Los hombres también tienen tasas más altas de comorbilidades, que pueden conducir a un deterioro cognitivo: hipertensión, diabetes, colesterol alto, tabaquismo/bebida, por nombrar algunas”.Dr.Santoshi Billakota, profesor asistente clínico en el Departamento de Neurología de la Escuela de Medicina Grossman de la NYU, le dijo a Healthline.

Entendiendo la reserva cognitiva

Definir la reserva cognitiva es fundamental para comprender los resultados del estudio.

“Los autores tomaron escáneres cerebrales y midieron el volumen del hipocampo, que es una estructura importante para la memoria. A menudo se encoge (atrofia) en condiciones degenerativas como la enfermedad de Alzheimer. Se sugeriría que las personas con buenos puntajes de memoria pero hipocampos más pequeños tienen una mayor reserva cognitiva que otras”, dijo el Dr.Doug Scharre, director de la división de Neurología Cognitiva del Centro Médico Wexner de la Universidad Estatal de Ohio y jefe de asuntos médicos de BrainTest.com.

La reserva cognitiva es "la capacidad del cerebro para comprender, procesar e improvisar para realizar una tarea".Joey Gee, DO, neurólogo del Providence Mission Hospital, le dijo a Healthline.

Es un término que se usa para describir cómo su cerebro procesa y enfrenta los desafíos.Por ejemplo, cuando te enfrentas a un desafío, las reservas cognitivas te permiten encontrar diferentes formas de afrontar el desafío.Su reserva se acumula a lo largo de muchos años.La educación, el aprendizaje y la curiosidad ayudan a construir su reserva.Una reserva robusta puede evitar el deterioro cognitivo debido a la edad o la demencia.

"La reserva cognitiva no es una cura ni garantiza que no experimentará problemas cognitivos, especialmente cuando consideramos enfermedades como la demencia".Dr.Mahmud Kara, uno de los fundadores de KaraMD, le dijo a Healthline. “Pero podría ayudar a retrasar la progresión de los síntomas o reducir la gravedad de dichos síntomas”.

Todos reaccionamos de manera diferente a los cambios relacionados con la edad que afectan la memoria y la función cognitiva.

“La reserva cognitiva es una clave potencial para retrasar el envejecimiento cognitivo”,Kaiser le dijo a Healthline. “Se desarrolla a lo largo de la vida, pero ciertas actividades podrían reforzarlo, incluso más tarde en la vida. En este sentido, la reserva cognitiva es como un "fondo para días lluviosos" que puede ayudarlo a capear la tormenta y un presupuesto más eficiente que le permite comprar más con menos y asegurar que se satisfagan sus necesidades. O bien, es como un tanque de combustible accesorio para ayudarlo a viajar una larga distancia y un equipo adicional necesario para superar los obstáculos en su camino, lo que lo ayuda a llegar a su destino de manera segura”.

Lo que pueden hacer los adultos mayores

“El primer paso se trata de mantenerse activo y mantenerse activo. Un cuerpo en movimiento permanece en movimiento”, explicó Kaiser. “Tener objetivos claros, un plan de acción y desarrollar una rutina, incluidas las actividades que disfruta y que lo hacen sentir bien, puede contribuir en gran medida a crear un cambio beneficioso y duradero”.

Gee le dijo a Healthline que los adultos mayores pueden participar en una variedad de actividades diferentes, como:

  • Caminar de cinco a seis millas por semana
  • Participar en varios tipos de programas informáticos.
  • Socializando
  • Jugando juegos de mesa
  • Armando rompecabezas
  • Lectura
  • Compartiendo información
  • Participar en actividades artísticas, como libros para colorear.

“En general, este estudio destaca algunas nociones importantes sobre las enfermedades relacionadas con la cognición y la prevención”, dijo Kara. “En lugar de reaccionar cuando se trata del tratamiento, que es la 'norma típica', las personas deben centrarse en la prevención y la educación, que son clave para reducir los casos de enfermedad”.

“Imagínese un mundo en el que más personas estén informadas sobre cómo sus decisiones y hábitos de estilo de vida en una etapa temprana de la vida afectan su salud”.Kara añadió. “Por ejemplo, supongamos que más personas fueran conscientes de que las actividades físicas y mentales podrían mejorar las habilidades cognitivas e incluso reducir el riesgo de deterioro cognitivo, como sugiere el estudio. En ese caso, puede reducir significativamente los casos de enfermedad”.

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