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Obwohl Hepatitis C eine der Viruserkrankungen ist, die von Wissenschaftlern am schnellsten identifiziert und geheilt werden, wird sie nach wie vor übersehen und unterdiagnostiziert, wodurch Millionen von Menschenleben aufs Spiel gesetzt werden.Unsere neueste In Conversation-Folge, die dem Welt-Hepatitis-Tag gewidmet ist, befasst sich mit der zeitlichen Entwicklung der Forschung rund um diese Viruserkrankung, befasst sich mit dem Stigma, das mit dem Unbekannten verbunden ist, und diskutiert Schritte für eine Hepatitis-C-freie Zukunft.

Hepatitis C ist eine durch Blut übertragene Viruserkrankung, die im Laufe der Zeit langsam fortschreitet.Obwohl heilbar, kann es, wenn es unbehandelt bleibt, die Leber schädigen und zu Leberzirrhose und hepatozellulärem Karzinom (HCC), einer Art von Leberkrebs, führen.

Nach Angaben der Weltgesundheitsorganisation eine Schätzung58 MillionenMenschen haben eine chronische Hepatitis-C-Infektion, und jedes Jahr infizieren sich weitere 1,5 Millionen Menschen.

Doch noch vor wenigen Jahrzehnten war dieses Virus namenlos.

Bis 1989 hatten Wissenschaftler sie als Non-A-Non-B-Hepatitis bezeichnet.In diesem Jahr gelang es den Forschern, den Schuldigen hinter dieser Krankheit zu identifizieren und zu isolieren, und nannten ihn das Hepatitis-C-Virus (HCV).

Über dieses Virus war noch viel zu entdecken, und ursprünglich wurde angenommen, dass es nur die Leber befällt.Das größte Missverständnis kam auch von dem Glauben, dass alles, was mit der Leber zu tun hat, mit Alkohol in Verbindung gebracht wird.

„Sehr wenige Menschen verstehen, dass Lebererkrankungen ein heterogener Zustand sind. Die meisten Menschen gehen davon aus, dass jeder, der etwas mit seiner Leber nicht hat, ein Trinker ist. Daher konzentriert sich das Bewusstsein der Öffentlichkeit auf Lebererkrankungen auf Alkohol, und Virushepatitis und andere Ursachen von Leberschäden sind sehr wenig bekannt“, sagte Prof.Graham Foster, Professor für Hepatologie an der Queen Mary University of London.

Die Gäste des Podcasts lauschten einem Vox-Pop, der auf den Straßen Londons durchgeführt wurde.Die befragten Personen waren sehr unsicher, was Hepatitis ist:

„… ich weiß nicht viel darüber, um fair zu sein. Es ist in der Leber, richtig?“

Für Rachel Halford ist dies leider „nicht im Geringsten“ überraschend, da selbst ihre eigenen Gesundheitsdienstleister wenig davon wussten, als sie behandelt wurde.

1998 wurde bei ihr Hepatitis C diagnostiziert.

„Das war an einem Punkt, an dem ich seit mehr als 22 Jahren Drogenmissbrauch hatte, an dem mein Leben wirklich kollidierte, ich entschied oder gezwungen war, mich zu entscheiden, keine Drogen mehr zu nehmen. Und als ich aufhörte, traf ich die Entscheidung, einen [Test] zu machen.“

Rachel sagte, dass ihre Hauptsorge damals HIV war und dass Hepatitis C sie „wirklich nicht störte“.Als sie jedoch positiv auf Hepatitis C getestet wurde, versicherte ihr eine Krankenschwester, dass es kein Todesurteil sei.

„Als die Krankenschwester es mir sagte, sagte sie: ‚Du bist gesund, du hast kein HIV, aber du hast Hepatitis C, und keine Sorge, du wirst zuerst an etwas anderem sterben‘.“
– Rachel Halford

Rachel war einst eine Hepatitis-C-Patientin und ist jetzt Geschäftsführerin des Hepatitis-C-Trusts, einer Nichtregierungsorganisation mit 120 Mitarbeitern, die alle Hepatitis C hatten und jetzt auf Peer-to-Peer-Basis mit Kunden zusammenarbeiten, um sie zu reduzieren Hepatitis C und seine Folgen.

Für Rachels vollständige Geschichte, die Bemühungen, das mit Hepatitis C und Drogenkonsumenten verbundene Stigma zu beseitigen, und mehr darüber, was die Zukunft für die Behandlung von Hepatitis C bereithält, können Sie sich unseren vollständigen Podcast unten oder auf Ihrer bevorzugten Streaming-Plattform anhören.

Eine vielschichtige Systemerkrankung

In den folgenden Monaten unterzog sich Rachel mehreren Behandlungen mit den damals verfügbaren Medikamenten.Diese verursachten jedoch viele Nebenwirkungen für Rachel, darunter Übelkeit, Erbrechen und Durchfall.

Als die Behandlung jedoch das Virus beseitigt hatte, erkannte sie, dass ihre juckende Haut, ihre Reizdarmsymptome und ihr Gehirnnebel nicht von ihrem Drogenkonsum, sondern von der Hepatitis C selbst herrührten.

„[I] bemerkte, dass ich viele wirklich seltsame Symptome hatte, bei denen ich mir nicht sicher war, ob sie eine Folge von Hepatitis C waren oder ob sie [waren], was ich meinem eigenen Körper durch den ausgiebigen Drogenkonsum angetan habe. Meine Beine schwollen also stark an, ich bekam juckende Haut, ich bekam sehr leicht blaue Flecken. Und ich hatte immer Probleme mit meinem Magen“, sagte sie.

Bei Hepatitis C ist es nach Jahren des „Schweigens“ nicht ungewöhnlich, dass Patienten „eine Fülle von Symptomen genau so erleben, wie Rachel es beschrieben hat“, sagte Prof.Fördern.

„[Wenn] Sie in einer Klinik sitzen und Menschen mit Hepatitis C und Hepatitis B sehen, fällt Ihnen auf, wie krank Menschen mit Hepatitis C sind. Und das sagt uns, dass dies nicht mit der Entzündung in der Leber zusammenhängt. Da geht noch was“, sagte er.

Dies ist ein Bereich der Forschung rund um die Diagnose und Behandlung von Hepatitis C, auf den man sich in den letzten Jahren konzentriert hat.Wissenschaftler haben die Auswirkungen aufgedeckt, die eine Viruserkrankung wie Hepatitis C auf andere Organe und Systeme im Körper haben kann.

Ein bestimmtes Organ istdas Gehirn.

„[Was] sehr klar ist, ist, dass Menschen mit Hepatitis C eine leicht abnormale Magnetresonanzspektroskopie im Gehirn haben. Also, wenn Sie sehr genau hinsehen, ist das Gehirngewebe von Menschen mit Hepatitis C auf eine eher unspezifische Weise ein wenig abnormal. Wir wissen, dass Menschen eine erhöhte Ermüdbarkeit und schlechte Erholungszeiten haben“, sagte Prof.Fördern.

Er sagte auch, dass andere Symptome, die bei Patienten auftreten, wie Reizdarm, Muskel- und Gelenkschmerzen, ebenfalls auf das Virus und seine Wirkung auf das Immunsystem zurückzuführen sind.

„[Hepatitis C] ist eine sehr starke Infektion, die alle Arten von immunologischen Reaktionen hervorruft und zu dieser Fülle von Symptomen führt“, sagte er und fügte hinzu, dass Patienten oft berichten, dass sie „das Virus in ihrem System spüren können“.

„Die Patienten kommen in meine Klinik und sagen: ‚Ich weiß, dass das Virus weg ist, ich fühle mich besser. [I] spüre einfach den Unterschied.“ Und bei diesen sehr, sehr wenigen Patienten, die einen Rückfall erleiden und das Virus zurückkehrt, werden die Leute in die Klinik kommen und sagen: Ich weiß, dass es zurück ist. [T] sie sind sich sehr wohl bewusst, wie verheerend es sein kann “, sagte er.

Rachel sagte, sie wisse genau, wie sich das anfühle:

„[Im] Jahr 2007 wurde ich von meinem Krankenhaus kontaktiert, um Zugang zu einer Behandlung zu erhalten, und das tat ich. Ich habe die alte Behandlung gemacht, die es nicht mehr gibt – Interferon und Ribavirin.“

Sie sagte, sie habe den Gehirnnebel und die kognitiven Symptome, die sie erlebte, nie mit Hepatitis C in Verbindung gebracht, bis sie ein Jahr lang behandelt wurde.

„Nach einem Jahr der Interferonbehandlung, als ich das Virus schließlich beseitigte, war der Unterschied in meiner kognitiven Funktion enorm. Mein Gedächtnis war unglaublich. Ich hatte keine Ahnung, dass Hepatitis C einen solchen Einfluss auf mein Gehirn hatte. Nebelhirn nennt man das, weil einfach nicht alles stimmt.“
– Rachel Halford

Dieser Aspekt von Hepatitis C – Symptome wie Gehirnnebel, Darmprobleme und Immunumgehung – weist auch Ähnlichkeiten mit langem COVID auf.Prof..Foster sagte, die Forschung zu langem COVID habe dazu beigetragen, viele Annahmen über Hepatitis C in Frage zu stellen.

„Viele Leute haben die Symptome sehr herabgesetzt. Ich erinnere mich, als wir vor Jahren zum ersten Mal eine Abhandlung über Hepatitis-C-assoziierte Symptome veröffentlichten, sprachen ziemlich viele Leute mit mir und sagten: „Du redest Unsinn. Sie kommen zu Ihnen, weil sie müde sind. ‚Ich denke, diese Einstellung hat sich jetzt geändert und COVID-19 hat dabei enorm geholfen“, sagte er.

Behandlung: damals vs. heute

Da bis wenige Jahre vor ihrer Diagnose wenig über diese Krankheit bekannt war, hatte Rachel das Glück, dank der schnellen Fortschritte in der Erforschung der Krankheit Informationen über den Genotyp von Hepatitis C zu erhalten, den sie hatte.

„Das Hepatitis-C-Virus war wahrscheinlich das erste oder eines der früheren Viren, das genetisch angegriffen wurde. Und es war das richtige Virus zur richtigen Zeit, weil wir Genomsequenzierung hatten, aber wir konnten keine sehr langen DNA-Stücke machen. [H]Epatitis C ist nur etwa 10.000 Basen lang, und das lag gut im Bereich der Sequenzierungstechnologien“,Prof..sagte Foster.

Er sagte, Peter Simmonds in Schottland sei einer der Fahrer für diegenetische Analyse von Hepatitis C, in der Erkenntnis, dass es verschiedene Stämme gab und dass sie aus verschiedenen Regionen stammten.

Dies half bei der Entwicklung lebensrettender Therapien für Hepatitis C.

Es gibt nur sehr wenige Menschen, die das Hepatitis-C-Virus ohne die Hilfe von Medikamenten aus ihrem System entfernen können.Daher war die Erforschung von Behandlungen für Hepatitis C von entscheidender Bedeutung.

„Es gibt eine bestimmte Mutation in einem Gen namensIl 28. Das scheint [Menschen] dazu zu prädisponieren, Hepatitis C zu beseitigen.Obwohl das Virus etwa 80 % der Immunität der Menschen erreichen kann, gibt es eine Handvoll Menschen da draußen, die es geschafft haben, der Virusabwehr auszuweichen, und sie können dort eindringen und es töten“, sagte Prof.Fördern.

Die erste – und für eine Weile einzige – Behandlung, die für die Behandlung von Hepatitis C zugelassen wurde, war Interferon.Es kam in Form von Injektionen namens rekombinantes Interferon-alfa (IFNa) auf der Grundlage eines Proteins, das vom Immunsystem produziert wird und Infektionen und andere Krankheiten bekämpft.

Die Behandlung war nicht nur unglaublich langwierig – sie dauerte genauso lange48 Wochen– aber es war auch weitgehend wirkungslos, es half nurein Drittelvon Patienten.Darüber hinaus verursachte es viele Nebenwirkungen, die die Patienten dazu veranlassten, auf halbem Weg aufzuhören.

Reduzierung von Nebenwirkungen

Bald darauf, Mitte der 90er Jahre, versuchten Wissenschaftler, der Mischung verschiedene Medikamente hinzuzufügen, wie zdas antivirale Medikament Ribavirin (RBV).

„Als ich anfing, Patienten mit Hepatitis C zu behandeln, verwendeten wir Interferon – ein injizierbares Zytokin. [D]as hatte wirklich eine ganze Fülle von Nebenwirkungen und heilte etwa 10 bis 20 % der Patienten. Wir haben schnell herausgefunden, dass sich die Ansprechraten auf fast 40 % verdoppeln würden, wenn wir ein zweites Medikament, Ribavirin, hinzufügen würden.“Prof..Foster erinnerte sich.

Allerdings bedeutete diese Kopplung auch mehr Nebenwirkungen.Verschiedene Genotypen von Hepatitis C schienen auch unterschiedlich auf diese Kombination zu reagieren.

In den folgenden Jahren untersuchten Wissenschaftler verschiedene andere Medikamente, darunter Protease-Inhibitoren (PIs).

„Also gab es einen großen Fokus darauf, eine bessere Behandlung für Genotyp eins [der nicht so empfindlich auf Interferon und Ribovirin reagierte] zu finden. Und das führte zu einer weiteren Generation von Tabletten-basierten Behandlungen, den Protease-Inhibitoren“, sagte Prof.Fördern.

Allerdings wurden auch diese aufgrund von Nebenwirkungen und Wechselwirkungen mit anderen Medikamenten aufgegeben.

Der Durchbruch, so Prof.Foster kam, als der deutsche Arzt von Ralf BartenSchlager „die erste Person wurde, die die Replikation von Hepatitis C knackte und öffentlich zugänglich machte“, indem er Hepatitis C im Labor züchtete.In seinen Fußstapfen nahmen verschiedene Wissenschaftler wie der Nobelpreisträger Charlie Rice die Forschung auf und führten Verbesserungen durch.

„Einmal bekamen die Pharmakonzerne ein Replikationsmodell. Sie haben ihre Medikamentenbibliotheken getestet, sie haben Moleküle entwickelt, und sie sind auf den Markt gekommen, und wir haben Interferon abgeschafft“, sagte er.

In den späten 2010er Jahren entwickelten Wissenschaftler mehrere Arzneimitteltherapien mit geringen Nebenwirkungen und hohen Heilungsraten.Eines war beispielsweise Sofosbuvir/Velpatasvir/Voxilaprevir (Vosevi), das 2017 die Zulassung der Food and Drug Administration (FDA) erhielt und HCV in nicht nachweisbar machte96-97%des Blutes der Patienten.

Zukünftige Bedrohung: Silent Progression

Obwohl das Bewusstsein für Hepatitis C zunimmt, muss noch viel getan werden, um die Öffentlichkeit aufzuklären.Bisher konzentrierten sich die Bemühungen auf genaue Informationen und die Förderung weit verbreiteter Tests.

„Es macht mich sehr traurig, dass es so wenig Bewusstsein gibt“, sagte Rachel.Heutzutage gibt es zwar mehr Bewusstsein, was das Stigma um sie herum etwas reduziert, aber „letztendlich ist es eine wirklich stigmatisierte Krankheit“.

„Als ich diagnostiziert wurde, musste ich, wenn ich zum Zahnarzt ging, die letzte Person auf der Liste sein, weil niemand etwas über Hepatitis wusste, und sie dachten, ich sei im Grunde schmutzig.“
– Rachel Halford

Prof..Foster sagte, dass trotz eines dramatischen Rückgangs der Hepatitis-C-Fälle in Großbritannien die Zahl der Menschen mit Hepatitis C in den USA immer noch zunimmt, insbesondere unter jungen Menschen.In diesem Sinne müssen sich die derzeitigen Praktiken und Einstellungen gegenüber Drogenkonsumenten ändern.

„Ich fürchte, [T]diese jungen Leute verbreiten das Virus. Und viele junge Frauen stecken ihre Kinder an. Der amerikanische Ansatz zum Austausch von Nadeln, der den Drogenkonsum kriminalisieren soll, hat also wirklich nicht funktioniert. [I] Es ist sehr wichtig, dass wir die Botschaft wiederholen, dass Hepatitis C eine vermeidbare Krankheit ist, vorausgesetzt, Sie machen Drogenkonsumenten zu einem Teil der Gesellschaft, in der wir leben, stellen ihnen die Ausrüstung zur Verfügung, die sie brauchen, und Hepatitis C wird einfach dahinschmelzen.“ er sagte.

„Wenn man aufhört, jemanden als Drogenkonsumenten zu sehen, und ihn als eine Person sieht, die in diesem Stadium ihres Lebens Drogen konsumiert, verändert sich die Welt. Und das ist für mich wirklich eine Tragödie, dass wir immer noch Menschen diskriminieren, die Drogen nehmen [wenn es um die Behandlung von Hepatitis C geht].“
—Prof.Graham Foster

Testung und Früherkennung sind daher, wie bei vielen anderen Krankheiten auch, im Kampf gegen Hepatitis C besonders wichtig.

„Wir wissen, dass Hepatitis C in Bezug auf Leberschäden ein langsam fortschreitender Virus ist. Aber was immer deutlicher wird, ist, dass das Virus, wenn man es etwa 20 Jahre lang inkubiert hat, wirklich an Fahrt gewinnt“, erklärte Prof.Fördern.

Jahrzehnte nachdem sie sich unwissentlich infiziert haben, müssen sich viele Patienten der Realität irreversibler Schäden durch Leberzirrhose oder Leberkrebs stellen.

„Was wir zu sehen beginnen, sind Patienten, die vor 30-40 Jahren infiziert wurden und wirklich Probleme mit Leberzirrhose und Leberkrebs bekommen. Die Tragödie besteht darin, dass, wenn wir Hepatitis C früh entdecken und das Virus eliminieren, die Lebererkrankung aufhört fortzuschreiten und das Krebsrisiko verschwindet. Aber sobald die Leber bereits eine Zirrhose hat, fürchte ich, dass das Risiko von Leberkrebs auch dann noch besteht, wenn wir das Virus beseitigen“, sagte Prof.Fördern.

Bemühungen um Beseitigung

Prof..Foster betonte auch, dass die Eliminierung nicht alle Bemühungen stoppt, es zu bekämpfen.

„Wir haben zum Beispiel bei COVID-19 gesehen, dass das Virus wieder übernimmt, wenn Sie den Fuß vollständig von der Bremse nehmen. Ich denke also, wir müssen unsere Annahme hinterfragen, dass Eliminierung bedeutet, dass wir weggehen und sagen, dass wir uns von einer großen Anzahl infizierter Menschen, die ständige Aufmerksamkeit benötigen, zu einer kleinen Anzahl bewegen, die hier und da ein wenig Hilfe benötigt“, sagte er .

Aktuelle Kampagnen in Großbritannien unddie USA. fordern diejenigen, die in der Vergangenheit Drogen injizierter Drogen konsumiert haben – insbesondere diejenigen, die 30 bis 40 Jahre alt sind – dringend auf, sich testen und behandeln zu lassen, bevor sie eine Zirrhose entwickeln.

„Ich denke, in England bin ich sehr zuversichtlich, dass wir in den nächsten Jahren, wahrscheinlich eher weniger als mehr Jahren, von einem Programm, in dem Hepatitis C ein großes Problem darstellt, zu einem Bereich wechseln werden, in dem es ein geringfügiges Problem ist. Und ich denke, Eliminierung wird als Reduzierung der Infektionsrate unter das Niveau definiert, bei dem sie eine Gefahr für die öffentliche Gesundheit darstellt.“Prof..sagte Foster.

Er fügte jedoch hinzu: „Und ich denke, es ist wirklich wichtig, dass wir verstehen, dass die Eliminierung von Hepatitis C nicht bedeutet, dass wir aufhören, sondern dass wir sie auf ein niedriges Niveau bringen und dann auf diesem Niveau halten.“

Rachel ging auch darauf ein, dass die meisten Menschen mit nicht diagnostizierter Hepatitis C aus marginalisierten Gemeinschaften stammen, die möglicherweise keinen Zugang zu Gesundheitsversorgung oder Behandlung haben.

„Eines der Dinge, die uns daran hindern, die Eliminierung zu erreichen, ist, [dass] es nicht alleine passieren wird. Wir müssen auch an der Schadensminderung arbeiten; Wir müssen sicherstellen, dass genügend Nadeln und Spritzen zur Verfügung stehen, denn [während] wir Menschen finden können, die in Drogendiensten tätig sind, gibt es viele Menschen, die keinen Zugang zu Drogendiensten haben “, sagte sie.

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